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Enfermedades

La evidencia fósil revela que el cáncer en los seres humanos se remonta a 1,7 millones de años

El cáncer es una preocupación latente para los seres humanos, por eso tratamos de evitar productos que puedan exponernos a una mayor probabilidad de contraer la enfermedad. Además se tiene la errónea idea de que se trata de una enfermedad de nuestros tiempos, la definimos como moderna y monolítica.

Muchos creen que la enfermedad se ha desarrollado por los productos que contienen toxinas y los venenos del mundo moderno. En general por todos los desordenes que se pueden tener en cuanto a alimentación, estilo de vida e incluso el aire contaminado que respiramos.

La verdad es que esto esta muy lejos de la realidad, el cáncer es algo moderno, de hecho se ha adquirido nueva evidencia fósil que sugiere que sus orígenes se encuentran en lo más profundo de la prehistoria.

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Vamos a mencionar dos artículos publicados en el South African Journal of Science que describe como el diagnóstico de un tumor benigno más temprano y como un cáncer maligno más temprano pueden afectar a la familia humana.

Los tumores y cánceres se conocen colectivamente como las enfermedades neoplásicas. Hasta ahora, la evidencia más antigua de la neoplasia en el registro fósil de homínidos se remonta a 120.000 años. Este fue encontrado en un fragmento de costilla de un neandertal de Krapina en Croacia.

Pero nuestros descubrimientos, en dos sitios de cuevas de Sudáfrica, ofrece una evidencia definitiva de cáncer en los homínidos – ancestros humanos – se remontan a hace 1,7 millones de años.

Encontrar el primer cáncer

La investigación consistió en dos equipos que contaban con científicos multidisciplinares. Algunos especializados en la anatomía de la evolución humana, en otras enfermedades antiguas y modernas. Otros eran expertos en las últimas técnicas de imagen no invasivas médicas y basadas en la investigación.

El objetivo era casarse con el trabajo de los científicos que se centran en gran medida en la morfología de los huesos secos o fósiles – incluyendo enfermedades óseas – con especialistas médicos que practican el diagnóstico de la enfermedad en los seres humanos que viven en la actualidad.

Estos descubrimiento se hicieron posibles gracias a técnicas de imagen 3D. Utilizaron Micro-Focus y Rayos X, tomografías computarizadas o imagen micro-CT. Esto es similar a las tomografías médica más familiares, pero permite un mayor grado de resolución.

Otra técnica, en contraste a la fase de rayos X de sincrotrón Microtomografía, también se utilizó. Es ampliamente aceptada mundialmente como el estándar mundial para imágenes en 3D de fósiles sin causarles ningún daño.

La evidencia fósil

Encontrar a cualquier tipo de cáncer o enfermedad neoplásica en el registro arqueológico ha sido siempre un tema polémico.

En 2010 dos científicos publicaron un estudio basado en el análisis de las momias egipcias. Encontraron muy baja incidencia de tumores benignos y una ausencia casi completa de malignidad. Llegaron a la conclusión:

No hay nada en el medio ambiente natural que puede causar cáncer. Así que tiene que ser una enfermedad hecha por el hombre, la contaminación y los cambios en nuestra dieta y estilo de vida.

Los resultados de esta nueva investigación demuestran que están equivocados. Hicieron dos descubrimientos de fósiles relevantes que desmienten sus reivindicaciones. Uno de ellos era un ejemplo de un tumor benigno y el otro un cáncer maligno.

El tumor benigno proviene del sitio de Malapa, y está fechado hace 1,98 millones de años. Este es un caso de osteoma osteoide, un tumor óseo benigno. Se encontró en una vértebra del conocido niño Australopithecus sediba Karabo.

El tumor probablemente habría causado dolor y malestar, pero no habría sido directamente responsable de la muerte de Karabo. Sin embargo, la enfermedad puede haber limitado su capacidad para escalar y moverse, y puede haber sido implicado en la forma de su muerte. Los resultados, publicados en 2015 sugieren que Karabo fue víctima de una caída desde una altura en una trampa de muerte natural.

El segundo hallazgo fósil es quizás el más importante. Un hueso del pie de la cueva Swartkrans proporciona la evidencia más temprana de un cáncer maligno humano, y está fechado hace en un 1,7 millones de años.

Esto fue visto como una gran masa de hueso en crecimiento en la superficie del quinto metatarsiano, que se encuentra en el cuerpo del pie, detrás del dedo pequeño del pie. La masa ósea externa podría haber sugerido un tumor benigno. Pero cuando observaron dentro del hueso, utilizando imágenes de micro-CT avanzadas, vieron que la cavidad medular – la parte hueca de un hueso largo, lo normal – se borró por completo por el crecimiento del hueso nuevo.

Esto indica una condición de formación de hueso-agresiva: un cáncer.

Utilizaron técnicas avanzadas de imagen que ayudaron a visualizar la lesión patológica con una mejor calidad. Fueron capaces de identificar el crecimiento del hueso dentro de la cavidad medular, que se expandió a través de la superficie. Por último, compararon la masa y la sección transversal de casos clínicos modernos y concluyeron que era un osteosarcoma, un tumor maligno primario del hueso.

Esto significa que el cáncer comenzó realmente muy profundo en el propio tejido óseo, antes de extenderse a la superficie. Dichos cánceres son invariablemente mortales si no se tratan y conducen a la muerte si se permite su división y propagación. La presencia del cáncer también podría haber afectado a la capacidad del homínido de caminar y habría sido doloroso cuando estaba en contacto con el suelo.

La comprensión de la paleo-oncología

Por lo tanto, en ¿el descubrimiento de la evidencia más temprana de la enfermedad neoplásica? En el linaje humano, sí. Sin embargo, los tumores y cánceres mucho más antiguas se han observado en el registro fósil de los no homínidos. El cáncer no es simplemente una enfermedad que afecta a los seres humanos. Y es antigua.

El caso inequívoco más temprano de la neoplasia benigna es un osteoma de hace 300 millones de años. Se encontró en un pez fósil de América del Norte. Casos posteriores incluyen tumores benignos en los dinosaurios del Jurásico, Cretácico, hadrosaurios y mamuts europeos posteriores. El verdadero cáncer más antiguo proviene de un dinosaurio terópodo del Jurásico tardío de Utah en los EE.UU..

Hoy en día, varios tipos de cáncer y tumores son frecuentes en los animales. Un cáncer parasitario llamado Enfermedad de tumores faciales del demonio de Tasmania ha sido implicado en el colapso de las poblaciones silvestres de demonios de Tasmania. Los demonios de Tasmania son marsupiales carnívoros.

En el mundo humano, es cierto que los tipos de tumores y cánceres están acelerando debido a las toxinas ambientales y otros factores que forman tumores en el estilo de vida moderno (sobre todo occidental). Pero este tipo de enfermedades estaban presentes en el pasado, incluso sin la influencia de los estilos de vida modernos.

Sin embargo, cualquier punto de vista moderno estos tumores óseos primarios son muy raros. La búsqueda de ellos en dos de nuestros antepasados fósiles es muy inusual. El siguiente paso es preguntar qué mecanismos pueden estar detrás de la presencia de tumores y cánceres profundos en la prehistoria y la forma en que puede tener un impacto en la evolución del cáncer en el mundo moderno.

Articulo original de The Conversation, adaptador por Biobeneficios.
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