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Ciencia

NASA descubre un sistema solar con planetas similares a la tierra

La NASA anunció un asombroso descubrimiento: Los astrónomos de la Nasa han detectado siete planetas del tamaño de la Tierra alrededor de una estrella cercana, algunos o todos podrían albergar agua y posiblemente vida.

El nuevo sistema solar descubierto fue nombrado como TRAPPIST-1 que significa Transiting Planets and Planetesimals Small Telescope (Planetas Transitando y Telescopio Planetesimal). El descubrimiento es una pequeña estrella débil en la constelación de Acuario, a menos de 40 años luz de la Tierra, o 235 billones de millas de distancia, según la Nasa y el equipo de investigación liderado por Bélgica que anunció su descubrimiento el miércoles.

Siete planetas circundan Trappist-1, con órbitas que van desde una hora y media hasta 20 días. Si Trappist-1 fuera nuestro sol, todos estos planetas encajarían dentro de la órbita de Mercurio. Eso es lo cerca que están de su estrella y por qué sus órbitas son tan cortas. Los planetas no tienen nombres reales. Sólo se conocen por letras, “b” a “h”. La letra “A” se refiere a la propia estrella.

¿Puede este recién descubierto sistema solar soportar la vida?

Seis de los “exoplanetas” de TRAPPIST-1 se encuentran en una zona templada donde las temperaturas de superficie varían de cero a 100ºC. De estos, por lo menos tres se cree que son capaces de tener océanos acuosos, aumentando en gran medida la probabilidad de vida. Ningún otro sistema estelar conocido contiene un número tan grande de planetas de tamaño terrestre y probablemente rocosos.

Todos son del mismo tamaño que la Tierra o Venus, o ligeramente más pequeños. Debido a que la estrella madre es tan tenue, los planetas se calientan suavemente a pesar de tener órbitas mucho más pequeñas que la de Mercurio, el planeta más cercano al sol.

Los científicos dijeron que necesitan estudiar las atmósferas antes de determinar si estos planetas terrestres rocosos podrían soportar algún tipo de vida.

¿Cómo son los planetas y el sistema solar?

Además de estar en órbitas estrechas, los planetas TRAPPIST-1 están inusualmente cerca unos de otros, evocando una imagen directamente de la ciencia ficción. Si Trappist-1 fuera nuestro sol, los siete planetas estarían dentro de la órbita de Mercurio. Mercurio es el planeta más íntimo de nuestro propio sistema solar.

Desde el punto de vista de alguien que está en la superficie de uno de los planetas, algunos de los otros mundos parecen más grandes que la luna en el cielo de la Tierra. Mirando hacia arriba, sería posible ver los rasgos geológicos, los océanos y las nubes de sus vecinos planetarios.

La estrella ultracool en el corazón de este sistema brillaría 200 veces más tenue que nuestro sol, un crepúsculo perpetuo como lo conocemos. Y la estrella brillaría en rojo – tal vez de color salmón, especulan los investigadores.

El gran descubrimiento de los exoplanetas

Tres de los “exoplanetas” de TRAPPIST-1 se encuentran en la denominada zona habitable, también conocida como la zona Goldilocks, donde las condiciones son perfectas para los océanos acuosos – no demasiado y no poca energía estelar – aumentando considerablemente la probabilidad de vida.

Ningún otro sistema estelar conocido contiene un número tan grande de planetas de tamaño terrestre y probablemente rocosos. Todos son del mismo tamaño que la Tierra o Venus, o ligeramente más pequeños. Debido a que la estrella madre es tan tenue, los planetas se calientan suavemente a pesar de tener órbitas mucho más pequeñas que la de Mercurio, el planeta más cercano al sol.

Los científicos dijeron que necesitan estudiar las atmósferas antes de determinar si estos planetas terrestres rocosos podrían soportar algún tipo de vida.

Pero sólo porque un planeta está en este punto, no significa que la vida existe o alguna vez lo hizo.

¿Cómo descubrieron TRAPPIST-1?

El descubrimiento, publicado en la revista Nature, fue realizado por astrónomos utilizando el telescopio espacial Spitzer de la NASA.

El telescopio opera en las longitudes de onda infrarrojas que brillan más brillantes de TRAPPIST-1, y puede detectar el pequeño oscurecimiento que ocurre cuando un planeta que pasa o “transitando” bloquea la luz de su estrella. Los datos de Spitzer le permitieron al equipo medir con precisión los tamaños de los siete planetas y estimar las masas y densidades de seis de ellos.

El Spitzer fue lanzado en 2003, y nunca fue pensado para continuar en el espacio durante tanto tiempo, pero el telescopio sigue haciendo descubrimientos más allá de lo que se imaginaba. Sigue la órbita de la tierra alrededor del sol, pero viaja ligeramente más lento, así que con el tiempo se aleja más de la tierra. Ahora está en su fase final, que dura hasta 2018.